Michel Vaillant




Eind jaren 50 verschenen de eerste verhalen over een jonge Franse coureur genaamd Michel Vaillant. De scenario's en de tekeningen waren afkomstig van Jean Graton. Inmiddels heeft deze serie al de harten van velen veroverd.
Jean Graton werd op 10 augustus 1923 geboren in Nantes. Nadat de tweede wereldoorlog voorbij was ging hij naar België. Hier kon hij zich gaan toeleggen op zijn passie namelijk striptekenen. Voor het stripblad Robbedoes mocht hij in 1951 enkele afleveringen tekenen van de serie 'Verhalen van oom Wim'. Zijn tekenstijl was opgevallen bij uitgeverij Dupuis en men besloot hem een kans te geven. Maar in 1953 stapte hij over naar het concurrerende stripblad Kuifje van uitgeverij Lombard dat destijds geleid werd door Hergé. De verhalen die hij schrijft en tekent hebben bijna allemaal te maken met sport. In 1957 verschijnt 'Het 24ste uur' met in de hoofdrol de autocoureur Michel Vaillant. Het eerste grote vervolgverhaal is 'De grote match' waar Graton in 1958 mee begint. Het werd het begin van een langlopende serie. Inmiddels is de reeks overgenomen door zijn zoon Philippe Graton ( geboren in 1961).

De serie over Michel Vaillant is al jaren heel populair. En daar is een goede reden voor. Naast de actie die in de serie is verwerkt kom je als lezer in aanraking met alle grote circuits. Maar nog veel belangrijker voor het succes zijn de personages in de serie en de wijze waarop Jean Graton deze personages door de tijd heen heeft laten ontwikkelen. Zo is Michel in het eerste album nog duidelijk een jonge Franse coureur die zelfs enigszins naïef het toneel betreedt. Door de jaren heen wordt hij gaandeweg ouder. Er komt zelfs een moment dat hij trouwt en een zoon krijgt. Zo vergaat het ook de andere personages. Zijn broer Jean-Pierre is de grote autobouwer. Oorspronkelijk neemt hij ook deel aan de races, maar na zijn huwelijk met Agnes de Chanzy stopt hij hiermee. Ook de ouders van de beide broers gaan met de jaren mee. Eerst leidt Henri Vaillant nog de fabriek, maar na zijn pensioen neemt Jean-Pierre dit van hem over. Steve Warson die veelal de grootste vriend is van Michel, maar hun vriendschap loopt ook deuken op.
Maar in de serie zullen ook bestaande personen opduiken zoals Jacky Ickx, Gilles Villeneuve en Michael Schumacher. Ook bekendheden van buiten de racerij duiken op in de reeks, denk maar eens aan Claudia Schiffer en Sylvester Stallone. Het is de combinatie van al deze factoren die de serie haar charme en kracht verlenen en terecht al zoveel jaren bestaat.

1 De grote match

Michel Vaillant - De grote match (Le grand défi)

Door de Franse krant L'Eclair is de handschoen opgenomen die door het Amerikaanse blad New Indian was geworpen. De Amerikanen protesteerde tegen de toekenning van de titel wereldkampioen aan een Europeaan. Volgens het blad waren de Europese coureurs niet goed genoeg om een eervolle plaats te behalen in de 500 mijlen van Indianapolis. Van het een kwam het ander en uiteindelijk werd besloten tot een wedstrijd over 5 races. Degene die het er het beste vanaf brengt mag zich de beste coureur van de wereld noemen. De Fransen hebben een jonge coureur naar voren geschoven als hun kandidaat, Michel Vaillant. Zijn Amerikaanse opponent heet Steve Warson. En dus gaan Michel, zijn vader Henri en zijn broer Jean-Pierre naar de krant om de voorwaarden te bespreken. De eerste race zal worden gereden in Zuid-Amerika. Het is de grote prijs van Argentinië. Maar eerst zal New York worden aangedaan. En dus bereiden de Vaillants zich voor op de reis. Met het vrachtschip de Liberté wordt de oversteek naar Amerika gemaakt. Bij aankomst worden ze opgewacht door een massa journalisten. Maar ook Steve Warson is aanwezig. Opmerkelijk genoeg negeert hij de uitgestoken hand van Michel en vertrekt zonder een woord te zeggen. Vanuit Amerika vliegen de Fransen naar Argentinië waar ze zullen verblijven op het landgoed van een oude vriend van Henri Valliant. Na een hartelijk welkom maken ze ook kennis met de charmante dochter van hun gastheer, Agnes de Chanzy. De voorbereiding voor de race verloopt goed, maar wanneer de race eenmaal is begonnen blijkt dat de wedstrijd beïnvloed wordt. Twee coureurs blokkeren Michel wanneer hij hen wil inhalen. Michel Vaillant en Jean Pierre na de eerste winst door Jean Graton Later blijkt dat het de invloed was van de gokkers. Maar wanneer Warson hoort wat er is gebeurt, stuurt hij een helper naar Michel. Steve wil Michel verslaan, maar wel met open vizier en hij betreurt de gang van zaken. Maar al snel volgt de herkansing voor Michel. De tweede race is de 500 mijl van Indianapolis. Door slim te rijden lukt het Michel om de race op zijn naam te zetten. Warson heeft moeten opgeven. De stand is gelijk. Het gezelschap keert weer terug naar huis. Mevrouw Vaillant verwelkomt haar familie bij aankomst. Maar al snel moeten de voorbereidingen weer worden opgepakt. De volgende race is op het circuit van Francorchamps. Maar er is ook nog een leuke verrassing. Agnes is overgekomen om de race van dichtbij te volgen. Ditmaal is er pech voor Michel, hij moet opgeven. Maar de 24 uur van Le Mans wacht. Michel zal voor de race een koppel vormen met Jean-Pierre. Om beurten rijden de broers de racewagen. Vooral het nachtelijke deel valt Steve Warson zwaar, hij neemt dan ook wat gas terug. En opnieuw is er succes voor de Vaillants. Ze winnen de race, Steve Warson wordt vijfde. De stand is gelijk. De laatste race, op de Nürburgring, moet de wedstrijd beslissen. Wie zal de beste worden?

Het album 'De grote match' (Le grand défi) uit 1959 is het eerste uit de lange reeks over Michel Vaillant. Het ademt echt de sfeer uit van die periode. Heerlijke beelden uit een vervlogen periode. Naast dat het nog steeds een leuk verhaal is, worden ook de personages al direct goed neergezet. Ook van grote invloed op de serie is de ontmoeting tussen Michel Vaillant en Steve Warson en de vriendschap die de twee sluiten op het einde van het verhaal. Ook de kennismaking tussen Jean-Pierre en Agnes is van blijvende invloed. Sommigen vinden het album misschien ingehaald door de tijd, maar daar ben ik het niet mee eens. Natuurlijk zijn de personages nog enigszins naïef, maar ook dit hoort thuis in de periode waarin het verhaal speelt en is gemaakt. De wereld van 1959 zag er echt een stuk anders uit dan die van tegenwoordig. Het album blijft genieten.

2 De gemaskerde racer

Michel Vaillant - De gemaskerde racer (Le Pilote sans visage)

Het is begin maart. Michel Vaillant is samen met zijn vader en de mecanicien Bert in Monaco. Het raceseizoen is nog niet begonnen, dus ditmaal is de jonge Fransman er niet voor de autorace. Michel gaat deelnemen aan een aantal bootraces. Door een besluit van de Franse regering is de import van motoren voor speedboats beperkt. En dat terwijl de watersport in Frankrijk aan populariteit wint. Omdat de Vaillant fabrieken ook motoren maakt voor de watersport is het de bedoeling dat de deelname aan de races de aandacht hierop vestigt. Na een korte training gaan Michel en zijn vader naar het huis dat de familie bezit in Monaco. Terwijl Michel met zijn moeder praat beantwoord zijn vader de telefoon. Het is Latour van de Franse krant L'Eclair. En hij heeft opzienbarend nieuws. Een Belgische journalist heeft op het circuit van Francorchamps een racewagen gezien van een onbekend merk. Volgens de journalist was de coureur ook onherkenbaar. De volgende dag komen ook Jean-Pierre en Agnes naar Monaco. Op het moment dat de familie wil gaan eten wordt er weer gebeld. Ditmaal is de informatie van Latour zodanig dat Henry Vaillant besluit dat hij samen met Michel de volgende dag naar Parijs vliegt. Er zijn filmbeelden van de geheimzinnige racer. En dus gaan de twee naar de Franse hoofdstad en bezoeken Latour op het kantoor van de krant. Zij krijgen de film te zien. De auto is gitzwart, zonder merk. De coureur maakt een uitstekende rit. Maar dat is nog niet alles. De bestuurder is onherkenbaar door het masker dat hij draagt! Michel Vaillant tijdens een bootrace door Jean Graton Enigszins ontstemt keren de twee terug naar Monaco. Maar al teveel tijd om na te denken is er niet. De race op het water wacht. De race bestaat uit twee delen. De eerste wordt gewonnen door een Italiaan. Michel wordt tweede. Maar bij het tweede deel lijkt zich een ramp te voltrekken. Een bestuurder van een raceboot ligt in het water en zijn lege boot komt recht op hem af. Michel ziet het gevaar en reageert direct en redt het leven van de man. Hiermee komt een einde aan het avontuur op het water. De motoren van Vaillant hebben voldoende aandacht gehad en Michel richt zich weer op de autosport. Tijdens de voorbereiding van de grote prijs van Monaco druppelt er steeds meer informatie binnen over de geheimzinnige racer. Op het circuit van Rouen rijdt hij zijn testritten en maakt goede tijden. De race is de eerste confrontatie met de geheimzinnige racer. Hij is sterk, rijdt goed en kan winnen. Maar net voor het einde laat hij Michel passeren. De Vaillante gaat als eerste over de streep. De racer is verdwenen. Een helper rijdt de wagen, die Mystère gedoopt is, over de streep. Hoewel Michel heeft gewonnen is hij bijzonder ontevreden. Twee weken later zal de volgende race worden gereden. Het is de grote prijs van België op het circuit van Francorchamps. Ditmaal wint de Mystère. Michel en Jean-Pierre krijgen ruzie na afloop van de race. Maar er is ook een verrassing, Steve Warson is op het circuit. Omdat de Russen deel gaan nemen aan de autoraces, is Steve gevraagd om de Amerikaanse eer te verdedigen. De volgende race is in Reims. Zal Michel ditmaal de geheimzinnige racer kunnen verslaan en wie is zijn tegenstander? En hoe brengt Steve het er af, kan hij zich de Russen van het lijf houden?

Met het verschijnen van 'De gemaskerde racer' (Le Pilote sans visage) in 1960 kwam het tweede avontuur van Michel Vaillant op de markt. Ook nu spelen de verschillende autoraces een rol, maar het verhaal is veel meer dan dat. Er is een mysterie, concurrentie, sportiviteit en kameraadschap. Voor mij is het juist de combinatie van deze kenmerken die ook het tweede verhaal tot een leuk album maken. Hoewel de races natuurlijk ook spanning in het verhaal brengen, zou het te weinig zijn wanneer het dit het enige was waaraan het verhaal zijn charme had moeten ontlenen. Jean Graton was er al snel in geslaagd een uitstekende serie neer te zetten.

Michel Vaillant met familie en vrienden door Jean Graton

3 De renbaan van de angst

Michel Vaillant - De renbaan van de angst (Le Circuit de la peur)

Het is een mooie dag in Parijs. Michel brengt een bezoek aan een van de winkels van hun automerk. Na zijn terugkomst in de fabriek bespreekt hij wat zaken met zijn vader en Jean-Pierre. Maar dan krijgen zij bezoek van Latour van de krant L'Eclair. De Russische racers hebben de Ameikanen uitgedaagd voor een race. De bedoeling van de Russen is om aan de wereld te laten zien dat zij uitstekende wagens bouwen. Henri Vaillant ziet meteen het gevaar. Wanneer de kranten alleen maar schrijven over de Russen en de Amerikanen, delven de Europese automerken het onderspit. Een aantal dagen beheerst de aangekondigde race tussen de Russen en de Amerikanen dan ook het nieuws. Tijd voor een Europese tegenzet. Samen met Henri Vaillant smeedt Latour een Europese ploeg samen die het op moet gaan nemen tegen de twee andere teams. Racers die rijden met de merken Ferrari, Mercedes, Porsche en Maseratti zullen samen met de Vaillante de strijd aangaan. Naast Michel Vaillant maken de volgende racers deel uit van het team. De Belg Berckmans, de Duitser Von Richter, de jonge Italiaan Falconetti en uit Engeland komt Bill Rix. Henri Vaillant heeft de leiding over de Europese ploeg. Ook Agnes zal deel uitmaken van het team dat de racers ondersteunt. De eerste rit wordt gereden in Sebring in de VS. Het is ook een weerzien met Steve Warson die natuurlijk deel uitmaakt van de Amerikaanse ploeg. Ook de Rus Narkine (zie het album 'De gemaskerde racer') kruist weer het pad van Michel. Agens overlegd met Latour uit Michel Vaillant door Jean Graton Tijdens de race lijkt alles goed te gaan, maar dan wordt Bill Rix onwel en verongelukt bijna. Iedereen denkt aan een ongeluk, maar een Anmerikaanse politie inspecteur haalt de waarheid boven water. Rix werd verdoofd, waarschijnlijk door het drinken dat hij gekregen heeft tijdens de pitsstop. Michel slaagt er wel in om de race te winnen, maar wie heeft geprobeerd Bill Rix te doden? De volgende race zal in Spanje worden verreden. Ook nu lijkt alles goed te gaan totdat Henri Vaillant 's nachts wordt gewekt. Er is geknoeid aan de auto's van het Europese team. Bliksemsnel worden de wagens nagekeken en inderdaad blijkt er één auto te zijn gesaboteerd. De coureurs zijn angstig wanneer ze het nieuws vernemen. Toch besluiten allen uiteindelijk te starten. Maar ook nu slaat het ongeluk toe. Von Richter heeft een ernstig ongeval en Michel vliegt bijna het ravijn in. Maar gelukkig loopt het voor de Franse coureur wel goed af. Steve Warson wint de race in Spanje. De beslissing zal vallen tijdens de race in Polen. Maar dat is niet het grootste vraagstuk. Want ook de auto van Von Richter blijkt te zijn gesaboteerd. Wie heeft het op de Europese ploeg voorzien en waarom? Maar dan vindt Agnes een foto die haar naar het antwoord zal leiden.

Ook in het album 'De renbaan van de angst' (Le Circuit de la peur) is er weer een stevig mysterie ingebouwd. Net als in de vorige delen is dit mysterie de eigenlijke rode draad in het verhaal. Er dreigt gevaar, maar van welke kant komt het? In dit deel uit 1961 is een grotere rol weggelegd voor Agnes, de vrouw van Jean-Pierre. Zij vindt uiteindelijk het antwoord op de vraag wie de vijand is. Wederom een prima album.

4 Tocht door de nacht

Michel Vaillant - Tocht door de nacht (Route de nuit)

In de buurt van Cannes rijdt een vrachtwagen van Benjamin Vaillant over de weg. De baas zit zelf op de passagiersstoel in de cabine. Zijn chauffeur kijkt alweer uit naar de volgende race van Michel Vaillant, maar Benjamin vermoed dat zijn neef deze keer niet zal starten. Hij laat zich afzetten bij het huis van zijn broer Henri en gaat naar binnen. Zijn bezoek heeft een reden. Hij wil Michel spreken. De Franse coureur is samen met zijn vriend Steve Warson aan het vissen wanneer zijn oom hem vindt. Al geruime tijd waakt Ben Vaillant over het wel en wee van de zoon van een chauffeur die voor Ben heeft gereden. De man is overleden en Ben heeft zich het lot van de jongen, Yves Douléac, aangetrokken. Maar Ben vreest dan Yves het verkeerde pad op aan het gaan is. Hij heeft al een aantal malen met de jongen gesproken, maar niets bereikt. Michel was altijd een held voor Yves, dus zou zijn neef eens een poging willen wagen? Natuurlijk stemt Michel toe. Dit seizoen zal Michel niet meer aan wedstrijden deelnemen en dus gaan hij en Steve de volgende dag naar Marseille. De poging van Michel haalt niets uit. Yves wil gaan werken voor de concurrent van Ben, het bedrijf Nord-Mediterrannée. Steve Warson wil wel eens een rit maken met een vrachtauto en dus gaan hij en Michel lading brengen en ophalen in Parijs. Tijdens de rit komt het bijna tot een conflict met een chauffeur van de Nord. Bij het groepje chauffeurs zit ook Yves die van zijn moeder toestemming heeft omdat de oude Jules op hem zal letten. Jules werkte tot voor kort voor Ben Vaillant, maar heeft ook de overstap naar de Nord gemaakt. Michel Vaillant en Steve Warson weren zich door Jean Graton Eenmaal terug in Marseille maken de twee vrienden kennis met Régis Blancardo. Hij is de zoon van de directeur van de Nord-Mediterrannée. En zolang zijn vader er niet is heeft hij de leiding over het bedrijf. Hoewel het Michel allemaal niet zint, kan hij weinig ondernemen. En zo op het oog lijkt alles normaal. Maar Jules komt er achter dat Régis er toch wel vreemde zaakjes op na houdt. Steeds vaker moet hij pakketjes afgeven waarvan niemand mag weten dat het gebeurt. De ervaren chauffeur vindt dit maar niets, maar laat zich toch steeds weer ompraten. Hij en Yves denken dat Régis nu eenmaal bepaald wat er gebeurt, maar zij weten niet dat er op de achtergrond iemand anders is die de opdrachten geeft. Opdrachten waar Régis naar moet luisteren. Maar dan slaat het lot toe. Tijdens het lossen van de lading blijkt dat Jules en Yves wapens vervoerd hebben. Het lukt de jonge bijrijder om tijdig te ontsnappen, maar Jules wordt gevangen genomen door de bende. Omdat hij hulp nodig heeft wendt Yves zich tot Michel. De racekampioen zal samen met Steve Warson gaan proberen Jules te bevrijden. Ook is er een plan om de bende op te pakken. Met hulp van de politie en de vrachtwagenchauffeurs die altijd over de wegen rijden.

Het vierde album uit de Michel Vaillant serie verscheen in 1962 onder de titel 'Tocht door de nacht' (Route de nuit). Ditmaal helemaal geen snelle racemonsters maar wel een spannend verhaal. Een bende wapensmokkelaars heeft een transportbedrijf in haar greep. De jonge Yves en de chauffeur Jules dreigen de dupe te worden. Maar Michel en Steve Warson laten het niet zover komen. De twee vrienden gaan als onvervalste detectives aan de slag. Ook biedt het verhaal een kijkje in het leven van de vrachtwagenchauffeurs uit het begin van de jaren 60. Jawel, toen waren er nog controles door de douane wanneer je van Nederland naar België ging. En ook bij de Franse grens kon je gecontroleerd worden. Het verhaal is ook een ode aan de chauffeurs die met hun vrachtwagens door nacht en ontij hun vracht door Europa vervoerden. Daarnaast is er de toetreding van Steve Warson tot het team Vaillant. Een mooi verhaal uit een vervlogen periode.

5 Nr 13 aan de start

Michel Vaillant - Nr 13 aan de start (Le 13 est au départ)

De race is in volle gang. Met oorverdovend geraas komen de racewagens die deelnemen aan de 24 uur van Le Mans de tribunes voorbij rijden. En daar is ook Michel Vaillant. Hij wil een andere racer in halen. Een rode wagen met het nummer 13. Maar plotseling wijkt de rode wagen uit naar links en Michel raakt de reclameborden. Zijn auto schiet van het wegdek af en komt op de jonge Fransman terecht. Al snel gaat de kreet over het circuit "Michel Vaillant is verongelukt". Helemaal over haar toeren wordt mevrouw Vaillant wakker. Het is een zeer nare droom die zij zojuist heeft gehad. In werkelijkheid ligt Michel rustig te slapen. Maar zelfs de volgende ochtend kan zij het gevoel niet van zich afschudden. Wanneer Michel de volgende dag van haar verneemt wat zij gedroomd heeft, kan hij haar geruststellen. Deze droom zal zeker een bedrog blijken te zijn. De reden is heel simpel. In een race heeft geen enkele wagen of racer het nummer 13. Terwijl Michel en zijn vader onderweg zijn naar de fabriek praten ze nog even na. Jean-Pierre heeft zijn vader verteld dat hij aan zijn laatste race gaat beginnen. Sinds hij getrouwd is wil hij het racen opgeven en zal hij zich richtten op het leiden van de fabriek. Michel begrijpt het besluit van zijn broer, maar voor Michel is racen alles. Eenmaal op kantoor maakt Michel kennis met een charmante, maar toch ook een enigszins onuitstaanbare jongedame, Jolijn de Vries. Zij schrijft voor een meisjesblad en wil graag een paar goede foto's van Michel voor haar lezeressen. Nadat hij Jolijn voorzien heeft van een aantal foto's begeeft Michel zich naar de fabriek en bespreekt met zijn vader en broer de ontwerpen voor de 24 uur. De volgende dag vertrekt Michel naar België. Maar zodra hij het hek uit wil rijden staat daar opeens weer Jolijn de Vries. Ze wil graag een lift naar Brussel. Enigszins ontstemd gaat Michel toch maar akkoord. Michel Vaillant tijdens de 24 uur van Le Mans door Jean Graton Nadat hij Jolijn op haar plaats van bestemming heeft afgezet, gaat Michel op bezoek bij twee racers die één van de Vaillante auto's zullen gaan besturen tijdens de 24 uur. Ook zijn broer Jean-Pierre vormt met een coureur een team. Michel rijdt natuurlijk samen met Steve Warson. In de aanloop naar de race volgt het bekende steekspel met de pers die alles wil weten over de auto's en de raceteams die zo weinig mogelijk prijs willen geven. Maar er is één opvallende Amerikaan die wel heel nieuwsgierig is. Hoewel de Vaillants zich nog weinig zorgen maken is daar toch wel alle reden toe. In Amerika is het team Texas Drivers opgericht. En de coureurs hebben het voorzien op de Vaillantes. De Amerikanen willen niet dat de Vaillantes de race winnen en als zij de auto's van het team van Michel niet achter zich kunnen houden zullen de Vaillantes niet finishen. En op de dag van de presentatie volgt dan ook een grote verrassing. Het team Texas Drivers rijdt met nummer 13 in een rode racewagen. En één van de coureurs heeft nog een rekening te vereffenen met Steve Warson. De race begint en de strijd barst direct los. Jolijn heeft nog een verrassing in petto voor Michel. Maar voor mevrouw Vaillant begint haar nachtmerrie werkelijkheid te worden. Was deze droom dan geen bedrog?

Met het album 'Nr 13 aan de start' (Le 13 est au départ) uit 1963 keert Michel Vaillant weer terug naar het racecircuit. Ook nu heeft Jean Graton een zeer aangenaam verhaal geschreven. De 24 uur van Le Mans vormt ditmaal de achtergrond van het avontuur van de Franse coureur. Over 13,65 km lange 'Circuit de la Sarthe'-circuit in Le Mans is het album de nodige informatie te vinden. De rondes die Michel rijdt zijn eveneens mooi in beeld gebracht. Het is duidelijk dat Jean Graton zich uitstekend op het schrijven en tekenen van dit verhaal heeft voorbereid. In dit album maak je ook kennis met Jolijn Latour, de dochter van Louis Latour (de uitgever van de krant L'Eclair de France). Wat niemand toen nog wist is dat zij ooit met Michel Vaillant zal gaan trouwen (maar dat is uiteraard voor later). In de Franstalige versie heet ze overigens Françoise. In het verhaal duikt ook een historisch personage op. De Belgische coureur Lucien Bianchi (1934-1969) maakt zijn opwachting als deel van het team. Hij verongelukte helaas in 1969 bij het testen van zijn Alfa Romeo T33 Sportscar.

6 Het verraad van Steve Warson

Michel Vaillant - Het verraad van Steve Warson (La trahison de Steve Warson)

De stemming in het kamp van Vaillant is opperbest. Zojuist is de 24 uur van Le Mans gewonnen. De racers maken hun ereronde. Hierna gaan ze naar hun stand waar Henri Vaillant tevreden kijkt. De overwinning is niet alleen op sportief vlak van belang, maar ook commercieel is de winst van groot belang voor de fabriek Vaillant. Maar het is nog niet ten einde. Hoewel de contracten met de Amerikanen worden getekend, moet de verkoop in Amerika ook nog ondersteund worden. Daarom moet het team Vaillant aan enkele races in Amerika zelf deel gaan nemen. Maar Steve Warson waarschuwt Henri Vaillant. De Amerikaanse autodealers zullen zich er niet zomaar bij neerleggen dat het merk Vaillant een deel van de markt in handen zal krijgen. Dus makkelijk zal het zeker niet worden. Het hele team is echter vrijwilliger en dus is het besluit genomen. Terwijl Steve en Michel in de auto onderweg zijn naar Parijs, vertelt de Amerikaan aan zijn vriend dat hij van plan is zich in Europa te gaan vestigen. Het enige wat hij zal gaan missen is zijn ranch. Michel Vaillant is verbaasd. Hij wist niet eens dat Steve een ranch had. Een goede week later wordt op het kantoor van Henri Vaillant besloten welke coureurs deel uitzullen maken van de equipe die naar Amerika vertrekt. Naast Michel en Steve zullen dit Mauro Bianchi en Marcel Guillou zijn. De vijfde racer wordt aan het team toegevoegd. Het is de welbekende Bill Rix. Maar er is wel een probleempje. Iemand moet Joseph ompraten om mee te gaan. De kennis en ervaring van de mecanicien is broodnodig, maar allen weten dat hij er maar weinig voor voelt. Maar een list van Steve en Michel heeft effect. Joseph wil de superradijzen in Texas wel eens zien. Een paar dagen later vertrekt Steve Warson vanaf het vliegveld Orly om de komst van het team te gaan voorbereiden. Michel Vaillant probeert rodeo, tekening van Jean Graton Na verloop van tijd volgen de andere leden van het team Steve naar Amerika. Via een tussenstop in New York zullen zij doorvliegen naar Texas. Maar in New York is er iets met de inhoud van het koffertje van Joseph. Het lijkt er op dat hij problemen krijgt met de Amerikaanse douane, maar uiteindelijk komt alles toch goed. En dus vliegen ze door en landen op het vliegveld van Dallas waar Steve hen opwacht. Maar het weerzien is alles behalve uitbundig. Steve is somber en zwijgzaam. Wat is er met de Amerikaan aan de hand? Het team brengt een aantal dagen door op de ranch van Steve. Joseph blijkt zijn beeld van de staat Texas enigszins te moeten bijstellen. Na de korte onderbreking vertrekken ze naar Houston. Michel en Steve maken een korte omweg via de stad Fort Worth. Steve heeft hier nog het een en ander te regelen. De wagens van de racers zijn inmiddels ook aangekomen. De eerste race wacht. Op de racebaan van Fort Worth zal het eerste treffen plaatsvinden. Er is ook een nare verrassing. Cramer doet ook mee aan de race (zie het album 'No 13 aan de start'). De vijandigheid tussen Steve en Cramer is overduidelijk. Maar dan begint de race. De Vaillantes weren zich goed. Maar een overwinning zit er niet in. Het is 1-0 voor de Amerikanen. Maar er heeft zich ook iets vreemds voorgedaan. Steve Warson is een aantal malen gestopt, volgens hem was er iets met de motor. Maar Joseph bezweert dat er niets aan de hand was. Het team likt de wonden maar wordt vervolgens overvallen door de mededeling dat de Panamerican weer gereden wordt. En de Amerikanen dagen de Europese auto's uit om deel te nemen. Nadat Michel met zijn vader heeft overlegd en Jean-Pierre een plan heeft gemaakt, gaan de Vaillantes in op de uitdaging. Maar Steve Warson begint zich steeds vreemder te gedragen. Op een zeker moment weigert hij zelfs om deel te nemen. Alleen het persoonlijke machtswoord van Henri Vaillant trekt hem over de streep. En dus start Steve toch, maar tot verbazing van Michel rijdt de Amerikaan alles behalve voor de overwinning. Wat is er met Steve Warson aan de hand? Waarom belet hij het team Vaillant te winnen?

In 1964 verscheen 'Het verraad van Steve Warson' (La trahison de Steve Warson). De vriendschap tussen Michel Vaillant en Steve Warson wordt behoorlijk op de proef gesteld. De Amerikaan moet kiezen tussen zijn vriendschap voor de familie Vaillant en de mogelijke gevolgen voor hemzelf wanneer hij niet ingaat op de chantage. Een moeilijke keuze uiteraard zeker nu hij zoveel vertrouwen heeft gekregen in het kader van de campagne in Amerika. Het is deze worsteling van Steve Warson die de rode draad is in het verhaal. De nadruk ligt op de morele afweging die Steve te maken heeft.Uiteindelijk weegt zijn vriendschap voor Michel en het in hem gesteld vertrouwen zwaarder dan de persoonlijke consequenties. En hoewel het uiteindelijk toch goed afloopt besluit de Amerikaan van het toneel te verdwijnen. Na afloop van het seizoen verlaat hij de racewereld.
Omdat het verhaal speelt zich grotendeels afspeelt in Amerika en Mexico is de inbreng van bepaalde personages in het verhaal zeer verschillend. Zo is de inbreng van Jean-Pierre minimaal. De moeder van Michel en Agnes Vaillant verschenen helemaal niet. De rol van Michel en Steve is begrijpelijkerwijs groot. Ik vind dit echt een prima album waarin veel spanning werd verwerkt en de verschillende races mooi in beeld zijn gebracht. Leuk is natuurlijk het beeld van Amerika dat Joseph er op na houdt.

7 De waaghalzen

Michel Vaillant - De waaghalzen (Les Casse-cou)

De familie Vaillant is op het buitenverblijf even buiten Parijs. Want er is wel iets heugelijks gebeurt sinds het laatste avontuur van Michel. Agnes is bevallen van een zoon, Jean-Michel genaamd. Niet alleen de ouders zijn reuze trots, ook de nieuwbakken opa en oma zijn in hun nopjes. En oom Michel geeft zijn jonge neef de fles. De hele familie heeft een fijne tijd. En hoewel Michel op dit moment niet aan races deelneemt, is zijn gezicht toch regelmatig te bewonderen op de voorpagina van de krant. Veelal wordt hij gesignaleerd in het gezelschap van mooie vrouwen. Terwijl Agnes en Jean-Pierre de kans niet laten lopen om Michel een beetje te stangen, gaat de telefoon. Henri Vaillant neemt op en blijkt te spreken met iemand van Pathe-Cinema, het filmbedrijf. Er wordt gevraagd naar Michel. De bekende stuntman Gil Delamare is bij Pathe en wil graag met Michel afspreken om hem een voorstel te doen. En dus spreken de twee bekende Fransen af om samen een hapje te eten. Het nieuws over Michel Vaillant in de krant roept door bijna heel Frankrijk sympathieke reacties op. Maar er is één lezer die totaal anders reageert. De man blijkt een grondige hekel te hebben aan de racekampioen en wil de rekening met Michel vereffenen. Een medewerker moet hem hierbij helpen. Maar Michel is zich hier natuurlijk totaal niet van bewust en meldt zich op tijd in het restaurant. Gil Delamarne komt al snel ter zake. Er wordt binnenkort een nieuwe speelfilm opgenomen die als titel "De waaghalzen" zal hebben. De film speelt zich af in de wereld van de racewagens. Nu zitten er een aantal gevaarlijke scènes in de film waarvoor men Gil benaderd heeft. Om alles zo echt mogelijk te doen lijken, roept Gil nu de hulp in van Michel Vaillant. Wie anders kan de racewagen zo goed besturen als hij? Michel Vaillant en Gil Delamare voeren een stunt uit, tekening van Jean Graton Wanneer Michel weer bij zijn familie terug is ontmoet hij vooral weerstand tegen het plan. Alleen Agnes steunt Michel die het voorstel aan wil nemen. Wanneer hij later met zijn broer en zijn vader alleen zit heeft Jean-Pierre een idee. Zij moeten voor het komende seizoen de nieuwe motor testen. Maar dat levert altijd nieuwsgierige ogen op. Wat nu als zij de nieuwe motor eens in de raceauto inbouwen waarmee Michel het stunt gedeelte doet? Niemand zou oog hebben voor de wagen, want iedereen zal ervan uitgaan dat het een opgekalefaterd oud model zal betreffen. Zodra de filmploeg weg is kan Michel in alle rust de nieuwe motor testen. En zo wordt het plan dan ook uitgevoerd en de pers loopt er met open ogen in. Maar ondertussen is een lastercampagne begonnen tegen Michel. Er wordt een bijna-ongeluk uitgelokt en volkomen verdraaid in een sensatieblad weergegeven. Na een tweede lasterpraatje onderneemt Michel actie en het sensatieblad stopt met zijn praktijken. Maar de man die er achter zit is niet van plan om te stoppen. Wat ook niet stopt zijn de stunts. Want Gil heeft Michel gevraagd om aan enkele aanvullende stunts mee te doen. Zonder dat zijn moeder het weet gaat Michel verder met de gevaarlijke stunts aan de hand van Gil. Maar dan wordt duidelijk wie de man is die achter de laster zit die Michel zo raakt.

Voor Jean Graton was 1964 een productief jaar, want ook het album 'De waaghalzen' (Les Casse-cou) verscheen in dat jaar. Ditmaal duikt Michel Vaillant de wereld van de autostunts in. Ook nu had Jean Graton zijn voorwerk zeer goed gedaan. Als lezer krijg je een kijkje hoe stunts in die jaren werden gepland en uitgevoerd. Ook toen al werd niets aan het toeval overgelaten, dit om ongelukken zoveel als mogelijk uit te sluiten. Maar naast de stunts is er natuurlijk een tweede verhaallijn. Een onbekende wil Michel Vaillant negatief in het nieuws brengen en schuwt daarbij geen middel. Een roddelblad publiceert gretig de verhalen en de coureur kan niet echt reageren. Hij betaalt de prijs van de roem. Toch komt Michel achter de identiteit van zijn geheimzinnige tegenstander. Met dit album is Jean Graton er weer in geslaagd om een zeer goed verhaal aan het papier toe te vertrouwen. Het is spannend, onderhoudend en bevat toch ook de nodige humor.

In het verhaal speelt ook ditmaal een persoon mee die daadwerkelijk heeft geleefd. Het is Gil Delamare (1924-1966). Hij was een Frans stuntman en acteur. Van oorsprong was hij rechten student, maar al snel besloot hij de boeken te laten voor wat ze waren. Hij ging in een circus werken. Vooral aan de trapeze. Later ging hij zich meer toeleggen op het uitvoeren van stunts in de filmindustrie, waarbij hij voor die tijd zeer vernieuwend was. Hij werkte mee aan een groot aantal films, waarvan 'The longest day' (1961) veruit de bekendste is gebleven. In 1966 kwam hij tijdens de uitvoering van een stunt om het leven. Hij is begraven op het kerkhof van Saint-Maur-des-Fosses.

8 De 8e man

Michel Vaillant - De 8e man (Le Huitième pilote)

Henri Vaillant heeft zich teruggetrokken uit het bedrijf. Zijn zoon Jean-Pierre leidt nu de firma. Tijdens een vergadering dwalen de gedachten van Michel Vaillant af naar Steve Warson. Hij vraagt zich af wat er van zijn vriend geworden is. Maar voorlopig moet hij de gedachten aan Steve buiten sluiten. Nadat de familie de 60ste verjaardag van hun vader heeft gevierd, wacht Michel een totaal andere uitdaging. Een groep van zeven, veelbelovende racers, hebben zich aan de fabriek van Vaillant verbonden. Zij zullen worden opgeleid tot racer, op voorwaarde dat zij daarna tien jaar lang de kleuren van Vaillant verdedigen. De groep bestaat uit uiteenlopende personen. Zo zijn daar de Engelsman Philp Davis, de Duitser Stephan von Homburg, uit België komt Willy Claes en uit Nederland Bernard van Dooren. Uit het verre Amerika heeft Roy Johnson zich aan de firma Vaillant verbonden en uit Franrijk neemt de jonge Yves Douléac deel (zie ook het album 'Tocht door de nacht'). De opleiding neemt een aanvang en al snel is duidelijk dat Roy in alle sporten de beste is. Iets wat hij niet nalaat te herhalen. Maar de sfeer in de groep is meer dan goed en de leerlingen maken goede vorderingen. Echter op een dag krijgt Jean-Pierre bezoek van de Sovjet ambassade. Het is een informeel bezoek. Vanuit het verre Rusland komt het verzoek of een Russische racer deel mag nemen aan de opleiding van de firma Vaillant. Hoewel vereerd met het verzoek, heeft Jean-Pierre toch wel een aantal bedenkingen. De grootste is dat de racer in kwestie tien jaar verbonden is aan de firma Vaillant. Geen makkelijke voorwaarde voor een racer uit de Sovjet-Unie. Eenmaal thuis bespreekt hij het geval met zijn vader en broer. Henri Vaillant is zeer duidelijk, de tien jaar gelden ook voor de Rus. Maar het is nu afwachten hoe er op de voorwaarde wordt gereageerd. Michel Vaillant en Roy Johnson rijden in slecht weer, tekening van Jean Graton Maar de voorwaarden worden geaccepteerd. Die avond vertelt Michel het nieuws aan de overige zeven leerlingen. Niet iedereen is even enthousiast. Vooral Roy en Stephan zijn gekant tegen de komst van een Rus. Wanneer duidelijk wordt dat Nicolas Olensky toch komt weigeren zij dan ook om mee te gaan naar het vliegveld om hun nieuwe teamgenoot te begroeten. Na zijn aankomst blijkt dat Nicolas nog veel moet bijleren. De andere aspirant racers hebben duidelijk een voorsprong op hem. Roy daagt daarnaast Nicolas uit om zich met hem te meten tijdens de atletiek. Maar nu volgt een verrassing. Nicolas is een betere atleet dan Roy, iets wat de Amerikaan niet kan verkroppen. En om de zaak nog ingewikkelder te maken gaat Yves door met het sarren van Roy. De zaak dreigt behoorlijk uit de hand te lopen. Aan Michel Vaillant de taak om van de ploeg één geheel te maken en tegelijkertijd van de aspirant racers volwaardige coureurs te maken. Geen gemakkelijke taak.

In 1965 verscheen 'De 8e man' (Le Huitième pilote). Dat Jean Graton het overwinnen van vooroordelen als rode draad voor zijn verhaal heeft genomen, moge duidelijk zijn. Vandaar ook de deelname van een Amerikaan en een Rus in het internationale raceteam. Zeker in 1965 stonden de Verenigde Staten en de Sovjet-Unie nu niet direct vriendelijk tegenover elkaar. De wereld zat nog midden in de koude oorlog. Toch breekt Jean Graton een lans voor verdraagzaamheid en acceptatie. Het beeld van de Sovjets als vijanden overheerst bij Roy Johnson. Een Rus kan gewoon niet aardig zijn, dacht hij vooraf. Maar niets bleek minder waar. Het verhaal neemt dan ook stelling tegen generalisatie van hele bevolkingsgroepen en stelt dat je ieder mens als individu moet beoordelen.
In het verhaal wordt ook alvast een voorschot genomen op het volgende avontuur van Michel Vaillant. Hij kan het niet accepteren dat zijn vriend Steve Warson van de aardbodem verdwenen lijkt te zijn. Een zoektocht naar Steve is op komst.

9 De terugkeer van Steve Warson

Michel Vaillant - De terugkeer van Steve Warson (Le Retour de Steve Warson)

De race Luik-Sofia-Luik is achter de rug en de Vaillante heeft een klinkende overwinning behaald. Yves Douléac is al weer helemaal aan het opknappen na zijn ongeluk. Alles goed is verlopen, maar Michel Vaillant had zich tijdens de kerstmis voorgenomen om op het spoor te komen van zijn vriend Steve Warson (zie het album 'De 8e man'). Om deze belofte aan zichzelf in te lossen is Michel naar Amerika gegaan. In Washington D.C. zoekt hij de FBI man Eddy McGrath op. Hij is degene die Steve geholpen heeft toen deze in de problemen zat met Cramer (zie het album 'Het verraad van Steve Warson'). Op het hoofdbureau van de FBI hoopt Michel een spoor te vinden dat hij kan volgen. Maar het bezoek dreigt op niets uit te lopen, want ogenschijnlijk weet McGrath niets. Maar dit is slechts schijn. De FBI man handelt in opdracht van zijn bazen. En wanneer Michel op het punt staat om naar Europa terug te vliegen vertelt McGrath dat hij wel weet waar Steve is, maar dat hij hierover niets kan vertellen. De informatie is top-secret. Hij raadt Michel aan te wachten op een bericht van de FBI. Eenmaal terug in Frankrijk voegt Michel zich weer bij de opleidingsploeg, maar wat hij heeft gehoord over Steve laat hem niet los. Dan gebeurt een paar dagen later iets wat een nieuw avontuur voor Michel in gang zet. De telefoon gaat. En Michel herkent direct de stem aan de andere kant van de lijn. Het is de stem van Steve Warson! De Amerikaan vraagt zijn vriend om hulp, maar de verbinding wordt dan ruw verbroken. Michel laat uitzoeken waar het gesprek vandaan kwam. Steve heeft gebeld vanuit Amsterdam en nog diezelfde avond rijdt een Vaillante het fabrieksterrein af. Michel Vaillant met de politie van Amsterdam, tekening van Jean Graton Achter het stuur zit Michel Vaillant. Zijn doel: Amsterdam! En wanneer de Franse coureur aankomt in de Nederlandse hoofdstad gaat hij, na een bezoek aan de politie, op onderzoek uit. Waar kan Steve zich bevinden? Hij heeft een aanknopingspunt, Steve belde vanuit een kroeg genaamd 'De blauwe kaaiman'. Dit is dan ook het beginpunt van een zoektocht naar Steve Warson. Een levensgevaarlijke speurtocht voor de Fransman, die alle hulp die hij kan krijgen meer dan nodig zal hebben.

Ik vind het altijd leuk wanneer een verhaal zich afspeelt in Nederland, zoals het geval is in het album 'De terugkeer van Steve Warson' (Le Retour de Steve Warson) uit 1965. Een bijzonder goed album is het zeker geworden. Ditmaal geen brandstofdampen of de geur van verschroeide autobanden. Michel Vaillant is op zoek naar de verdwenen Steve Warson. Hij moet zich bewegen in wereld waarin hij niet thuis is en waarin hij niet altijd alles te horen krijgt. En hoewel je afwisselend van de zoektocht Michel naar de benarde positie van Steve gaat, blijft het toch lang onzeker wat de sympathieke Amerikaan overkomen is. Het is duidelijk dat hij wordt vastgehouden, maar waarom? Ook de terugverwijzingen naar voorgaande albums werkt prima. Hierdoor sluit de vertelling naadloos aan bij de avonturen die tot dan toe verschenen waren. Het is een uitstekend geschreven verhaal dat eveneens uitstekend getekend is door Jean Graton.

10 De strijd van de Samoerai

Michel Vaillant - De strijd van de Samoeraï (L'Honneur du Samouraï)

Op een mooie lentedag begeeft Henri Vaillant zich naar de fabrieken van het bedrijf. Zijn aankomst blijft zeker niet onopgemerkt, wat tot enige hilariteit binnen de familie leidt. Maar Henri Vaillant heeft ook een wat meer serieuze reden om de fabriek te bezoeken. Hij vindt dat Jean-Pierre teveel werkt en daarom stuurt hij zijn zoon eerst met vakantie. Wanneer hij weer terug is moet Jean-Pierre zich bezig gaan houden met de techniek achter de raceauto's. Want Henri Vaillant wil dat Michel dit jaar probeert om wereldkampioen te worden. Samen met Steve Warson en Bill Rix gaat Michel Vaillant deelnemen aan het wereldkampioenschap als het team Vaillant. Maar er gebeurt iets dat de deelname een andere wending zal gaan geven. Het begint met een uitnodiging voor het verjaardagsfeest van Jolijn Latour (zie het album 'nr. 13 aan de start'). Hoewel Michel nu niet direct warme herinneringen heeft aan zijn ontmoeting met de dochter van Latour bewaard, wil zijn vader dat hij toch op de uitnodiging ingaat. Michel Vaillant samen met Jolijn Latour en Yori Yosjisa, tekening van Jean Graton En dus gaat Michel, in het gezelschap van Steve, naar het huis van de familie Latour. Jolijn is echter inmiddels een aantrekkelijke jonge vrouw geworden, dit zeer tot de verrassing van Michel. En hoewel Jolijn het leuk vindt dat Michel is gekomen, is er een tweede reden waarom zij de Franse racer heeft gevraagd. Een Japanse racer wil graag met Michel spreken. De man heet Yori Yosjisa en is afkomstig uit een oud adelijk geslacht. Een aantal weken geleden heeft Yori aan Henri Vaillant geschreven en hem gevraagd of hij in een Vaillant mocht rijden. Nu was het antwoord van Vaillant senior blijkbaar enigszins bot en Yori voelt zich diep beledigd. Hij wil Michel spreken om hem te vertellen dat hij vanaf nu rekening met de Japanner zal moeten houden. Yori heeft gezworen om het eerst over de finishlijn te gaan en Michel zal geen wereldkampioen worden. Wanneer de Japanner hier niet in slaagt, heeft hij gezworen om nooit meer te racen. De Franse coureur is uitermate verbaasd over de houding van de Japanner. Michel wil het voorval dan ook uitpraten, maar Yori weigert de uitnodiging aan te nemen. En zo krijgt de strijd om het wereldkampioenschap een heel aparte wending. Het zal een wedstrijd binnen een wedstrijd worden. Michel Vaillant tegenover Yori Yosjisa. En Jolijn lijkt de kant van Yori te kiezen, iets wat Michel toch wel dwars zit. Maar ook Henri Vaillant heeft zo zijn zorgen, zijn vrouw wil samen met Agnes deelnemen aan een race voor vrouwen.

Met het verschijnen van 'De strijd van de Samoeraï' (L'Honneur du Samouraï) in 1966 zag wederom een sympathiek avontuur van Michel Vaillant het daglicht. De Fransman wordt heen en weer geslingerd tussen verschillende gevoelens. Aan de ene kant wil hij graag wereldkampioen worden. Maar toch heeft hij sympathie voor de Japanner. Deze sympathie neemt echter behoorlijk af wanneer blijkt dat Jolijn Latour zich het lot van Yori erg aantrekt en Yori niet tot verzoening bereidt blijkt. Want dat de jonge vrouw een indruk heeft achtergelaten bij Michel Vaillant is wel duidelijk. Ook het gedrag van beide racers op het circuit wordt feller naarmate de tijd vordert. Het album concentreert zich dan ook voornamelijk op de onderlinge verhouding tussen deze drie personages. Het plagen van Elisabeth Vaillant aan het adres van haar man Henri is hierbij van veel minder belang, hoewel het wel voor een vrolijke noot zorgt in het geheel. Natuurlijk maken ook Jean-Pierre, Agnes, Steve Warson en vele andere bekenden uit de reeks hun opwachting. Maar hun inbreng is ditmaal vrij gering. Een leuk verhaal over een stevige confrontatie, met elkaar maar vooral ook met zichzelf.